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¿Por qué en algunos países se conduce por la izquierda?
  |  05/08/2019   |   Curiosidades   |   0 Comentarios
¿Por qué en algunos países se conduce por la izquierda?

¿Sabías que en más de un tercio de países de todo el mundo se conduce por la izquierda? Todas estas naciones están repartidas entre Asia, África, Europa, América y Oceanía, pues en la Antártida no hay carreteras por las que vehículos al uso puedan circular.

En total son 57 estados, quince territorios de ultramar, dos regiones administrativas y dos dependencias de la Corona británica los lugares en donde se circula por el lado izquierdo. En la tabla de debajo los podéis ver listados por continentes en orden alfabético.

PAÍSES DONDE SE CONDUCE POR LA IZQUIERDA
ÁFRICA
Botsuana
Kenia
Lesoto
Malawi
Mauricio
Mozambique
Namibia
Santa Elena 1
Seychelles
Sudáfrica
Swazilandia
Tanzania
Uganda
Zambia
Zimbabue
AMÉRICA
Anguilla 1
Antigua y Barbuda
Bahamas
Barbados
Bermudas 1
Dominica
Granada
Guyana
Islas Caicos y Turcas 1
Islas Caimán 1
Islas Malvinas 1
Islas Vírgenes Británicas 1
Islas Vírgenes de los EE.UU. 2
Jamaica
Montserrat 1
San Cristóbal y Nieves
San Vicente y las Granadinas
Santa Lucía
Surinam
Trinidad y Tobago
ASIA
Bangladés
Brunéi
Bután
Hong Kong 3
India
Indonesia
Isla Navidad 4
Islas Cocos 4
Japón
Macao 3
Malasia
Maldivas
Nepal
Pakistán
Singapur
Sri Lanka
Tailandia
Timor Oriental
EUROPA
Chipre
Gibraltar 1
Irlanda
Isla de Man 5
Islas del Canal 5
Malta
Reino Unido
OCEANÍA
Australia
Fiyi
Isla Norfolk 4
Islas Cook
Islas Marianas del Norte
Islas Pitcoirn 1
Islas Salomón
Kiribati
Nauru
Niue
Nueva Zelanda
Papúa Nueva Guinea
Tokelau 6
Tonga
Tuvalu
Samoa

1 Territorio de ultramar del Reino Unido.
2 Territorio de ultramar de los Estados Unidos.
3 Región administrativa de China.
4 Territorio de Australia.
5 Territorio de la Corona británica.
6 Territorio de Nueva Zelanda.

Coche con el volante a la derecha

¿Por qué se conduce por la izquierda?

Se cree que es un hábito que data de tiempos de los griegos, egipcios y romanos, edad de la Historia en la que la gente portaba espadas cuando viajaba. Como entonces, al igual que ahora, aproximadamente el 90 % de la población era diestra, se llevaba la espada colgada del lado izquierdo y se desenfundaba hacia el derecho. Es por esto que los viajeros circulaban por el lado izquierdo de los caminos, pues era más práctico y seguro a la hora de defenderse ante un grupo de asaltantes que vendrían por el lado opuesto de la vía.

No obstante, en el año jubilar 1300 el Papa Bonifacio VIII aprobó un decreto para regular el tráfico de los peregrinos por la derecha en el Puente de Sant Angelo, que conducía a la basílica de San Pedro. Pero hubo otras naciones, como Inglaterra, que mantuvieron la tradición de mantenerse a la izquierda de las vías.

¿Cómo se cambió de sentido en Europa?

Se tiene constancia de que la primera ley inglesa al respecto se aprobó en 1756 y regulaba el tráfico en el Puente de Londres. Unos años más tarde, en 1773, Gobierno británico aprobó la Ley General de Carreteras, que recomendaba circular por el lado izquierdo de la calzada a cocheros de carruajes, a cualquier persona montada a caballo, y a gente que a iba pie al mercado y que portaba armas blancas. La posterior ley vial del año 1835 estableció finalmente esta norma en el código circulatorio extendiéndola a todos los territorios del Imperio británico. No obstante, a finales de los años 60 el Departamento de Transportes del Reino Unido consideró cambiar el sentido de la circulación, pero finalmente se desestimó por considerarse un proyecto muy costoso.

La Francia de antes de la Revolución francesa (1789) también circulaba por la izquierda, pero cuando Napoleón Bonaparte se hizo con el control del Estado ordenó a ciudadanos y soldados mantenerse al lado derecho de la calzada. Se cree que el motivo fue que el futuro emperador de los franceses era zurdo. También se ha sugerido que Napoleón lo quiso así para desestabilizar a sus enemigos –no hay que olvidar que fue un gran genio militar–.

Otro caso diferente fueron Prusia y Rusia, donde las autoridades se percataron de que la gente prefería mantenerse la derecha de los caminos, quizá, porque los pesados y gruesos abrigos ya protegían ante una posible herida por arma blanca. Por esta razón, los primeros decretos recomendaban mantenerse a la derecha en los caminos. Los zares, por ejemplo, establecieron esta norma antes de que estallara la Revolución rusa en 1917.

Parece ser que el resto de Europa (a excepción de Francia, Rusia y Rusia) se mantuvo a la izquierda, pero el aumento del tráfico comercial en las calzadas del interior del continente causó confusión y lentamente el resto de entidades europeas empezaron a cambiar hacia el lado derecho. Una de las primeras fue el Gran Ducado de Finlandia en el año 1858, a pesar de que pertenecía a Suecia, que se mantuvo a la izquierda. Posteriormente, Róterdam, en los Países Bajos, cambió a la derecha en 1917, cuando ya todo el país circulaba en este sentido. Y hacia 1919 todavía había regiones como Transilvania, en Rumanía, donde se seguía circulando por la izquierda. Además, lo que hoy en día es Polonia pasó progresivamente de izquierda a derecha en sus vías durante la década de 1920, mientras que en Italia ya se conducía por la derecha excepto en las ciudades, donde se circuló por la izquierda hasta el año 1927. Otro ejemplo es la Alemania nazi, que obligó a Checoslovaquia a redirigir el tráfico por la derecha al inicio de la ocupación, al igual que ocurrió con Austria y Hungría.

La situación vial europea se formalizó en la Convención de Ginebra de 1949, donde se ratificó que los países asistentes en los que se circulaba por la izquierda mantendrían su costumbre.

El día D en una calle de Estocolmo (Suecia)

Aun así, uno de los cambios más tardíos del sentido de la circulación en Europa fue el realizado por Suecia el domingo 3 de septiembre de 1967, fecha conocida como Dagen H (Día H), ya que la letra hache es la inicial de höger, que significa “derecha” en sueco.

El motivo principal fue que la mayoría de suecos conducían coches con el volante a la izquierda, ya que eran más baratos debido a su mayor demanda internacional. Conducir un automóvil con el volante a la izquierda por el lado izquierdo de la carretera provocaba muchas colisiones frontales cuando se llevaba a cabo un adelantamiento en una carretera de doble sentido y, a pesar de que un 85 % de la población del país se había negado a este cambio en un referéndum celebrado en 1955, finalmente el Parlamento sueco decidió implementar esta medida y una comisión de expertos comenzó a trabajar en ello en el año 1963.

Tras el Día H, el resultado inmediato fue una reducción del número de accidentes de tráfico –el grupo de expertos así lo había predicho– y, además, no hubo ninguna víctima mortal debido al cambio del sentido de la circulación, a pesar del caos inicial que se originó, tal y como se puede observar en la imagen de la izquierda tomada en Kungsgatan, una calle de Estocolmo, cortesía de Jacob Forsell. Un año más tarde, en 1968, Islandia siguió el ejemplo de Suecia realizando el cambio de circulación a la derecha.

¿Cómo se circulaba en España?

En nuestro país en cada ciudad se conducía por un sentido diferente hasta que en 1930 se dictaminó que había que circular por el lado derecho. En Barcelona ya se circulaba por la derecha pero Madrid lo hizo por la izquierda hasta 1924. El Metro de Madrid, al ser anterior a aquella normativa, sigue circulando por la izquierda en algunas estaciones.

¿Qué ocurrió en el resto del mundo?

Fue la colonización la que estableció por qué lado de la calzada se circulaba. Británicos y franceses instaban a mantenerse, respectivamente, en el lado izquierdo o derecho en los territorios que controlaban. Es por eso que en países como Australia, Nueva Zelanda, Kenia o la India hoy en día se sigue circulando por la izquierda. Los colonos españoles, holandeses y portugueses en el Nuevo Mundo también instaban a circular por la izquierda en sus territorios hasta que estos cambiaron el sentido de la circulación en sus metrópolis.

Henry Ford junto a su Ford T en Búfalo (1921)

Entonces, si América del Norte fue colonizada principalmente por los ingleses, ¿por qué ahora en los Estados Unidos se conduce por la derecha? La razón es porque los carromatos tirados por caballos se hicieron tan populares que, al ir los equinos dispuestos en pareja, el mejor lugar para sentarse y poder controlarlos era en la parte trasera izquierda y, así, poder usar la fusta con la mano derecha. Es por ello que los cocheros preferían circular por el lado derecho de la vía, porque de esta forma controlaban mejor que las ruedas de su carromato no chocaran con las del que venía enfrente y se evitaban accidentes fortuitos.

Además, circular por la derecha era otra forma de ratificar su independencia con respecto del Reino Unido y, de esta forma, estados como Nueva York o Nueva Jersey aprobaron sus normativas viales en 1804 y 1813, respectivamente.

Posteriormente, el hecho de que Estados Unidos se convirtiera en el principal fabricante y exportador de coches a nivel mundial hizo que muchos países regularan la circulación por la derecha, pues aunque inicialmente, no había un estándar entre los fabricantes de automóviles sobre dónde colocar el volante, fue Henry Ford –por cierto, era zurdo– el que consiguió establecer el volante a la izquierda con su Ford T. En la imagen de la izquierda le vemos posando junto a este modelo de coche frente al Hotel Iroquois en Búfalo (Nueva York) en 1921.

Sin embargo, en Japón históricamente se ha conducido por la izquierda, tal y como ocurre en la actualidad. Una de las razones de ello es que fueron los ingenieros británicos quienes construyeron la red de ferrocarril japonesa, que iba por la izquierda, aunque en 1945, cuando finalizó la II Guerra Mundial, las fuerzas armadas estadounidenses que habían ocupado la isla obligaron a la Prefectura de Okinawa a cambiar al lado derecho. Finalmente, en 1978 se volvió a circular por la izquierda.

Pero no todos los cambios se han hecho por la fuerza. Por ejemplo, la actual Myanmar (hasta 1989 se llamaba Birmania) mantuvo la circulación por la izquierda tras la independencia del Reino Unido, desde 1948 hasta 1970, cuando el general Ne Win decidió cambiar el sentido del tráfico debido a una pesadilla.

Maqueta de coche sobre mapa de Estados Unidos

Algunas contradicciones...

En la actualidad nos encontramos con algunas paradojas viales en algunas regiones. Es el caso de Gibraltar, territorio británico de ultramar que se encuentra al sur de la Península ibérica y donde se circula por la derecha desde 1929, a pesar de regirse por la normativa circulatoria del Reino Unido. La principal causa es porque su única frontera terrestre es España, donde conducimos por la derecha.

En las Islas Vírgenes Británicas, otro territorio de ultramar perteneciente al Reino Unido y localizado en el mar Caribe, se conducen por la izquierda coches importados desde EE. UU. que, lógicamente, tiene el volante a la izquierda. Esto provoca una falta de visibilidad que hace que la conducción sea sumamente peligrosa.

Otro caso es Sudán del Sur, donde desde 1973 se conduce por la derecha. Tras su independencia de Sudán en el año 2005, el país empezó a importar vehículos de Kenia, Tanzania y Uganda, que tienen el volante a la derecha, por lo que el Gobierno está estudiando cambiar el sentido circulatorio.

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